L'Homme moderne était déjà en Chine il y a 80'000 ans

L'Homme moderne est arrivé en Chine il y a plus de 80'000 ans, bien avant qu'il ne s'installe en Europe. Une étude conduit à avancer la date de sa sortie d'Afrique et à repenser ses chemins migratoires.

Quarante-sept dents ont permis à des chercheurs d'établir que l'Homme moderne (Homo Sapiens) était déjà présent dans le sud de la Chine il y a au moins 80'000 ans et peut-être même il y a 120'000 ans.

'Soit bien plus précocement qu'on ne le pensait jusqu'alors', déclare à l'AFP Wu Liu, de l'Académie des sciences de Pékin, principal auteur de l'étude publiée mercredi dans la revue britannique Nature. 'Et il est arrivé en Chine deux fois plus tôt qu'en Europe', ajoute-t-il.

Homo Sapiens aurait vécu en Chine du sud 30'000 à 70'000 ans avant qu'il ne colonise l'Europe, selon cette étude.

Les premiers fossiles d'Homo Sapiens trouvés en Europe datent d'environ 45'000 ans. Le continent était alors peuplé d'Hommes de Néandertal.

Sorti d'Afrique plus tôt

Cette découverte démontre aussi qu'Homo Sapiens, apparu en Afrique de l'Est il y a environ 190'000 à 160'000 ans, est sorti de ce continent 'beaucoup plus tôt qu'on ne le pensait', considère Maria Martinon-Torres, d'UCL (University College of London), co-auteur de l'étude.

'Le scénario généralement accepté' fait remonter le départ de l'Homme moderne d'Afrique 'à seulement 50'000 ans', déclare-t-elle à Nature. Avec cette découverte, on peut déduire qu'Homo Sapiens est vraisemblablement sorti d'Afrique jusqu'à 70'000 ans plus tôt.

Dents typiques

Les dents, en bon état, ont été trouvées dans la grotte de Fuyan, près de Daoxian dans la province chinoise du Hunan.

Une fouille, menée entre 2011 et 2013 par l'équipe de Wu Liu a permis de trouver dans une couche d'argile sablonneuse 47 dents qui ont ensuite été étudiées par un groupe de chercheurs internationaux.

'Quand j'ai vu ces dents au laboratoire, il m'est apparu clairement qu'elles appartenaient à Homo Sapiens et qu'elles ressemblaient beaucoup à celles des populations humaines actuelles', déclare Maria Martinon-Torres. Il est certain qu'elles ne proviennent pas d'autres hominidés comme Homo Erectus dont des fossiles ont été retrouvés au nord de la Chine.

'Dans la mesure où la faune qui a été trouvée avec ces 47 dents est typique du Pléistocène supérieur, nous pouvons avancer (...) que la présence d'humains peut être datée dans une fourchette de 80'000 ans à 120'000 ans', souligne l'étude.

/ATS
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