L'anthropocène, ou comment l'Homme a modifié la géologie

L'anthropocène, ou comment l'Homme a modifié la géologie

Photo: Keystone

Les éléments attestant de l'influence des activités humaines sur la Terre sont aujourd'hui très probants, souligne une équipe de chercheurs internationale. Ils proposent de faire entrer la planète dans l'anthropocène, une nouvelle ère géologique marquée par l'homme.

La naissance d'une telle époque marquerait la fin de l'holocène, qui a commencé il y a 11'700 ans à la fin de l'ère glaciaire, selon cet article paru dans la dernière livraison du journal Science jeudi. L'anthropocène, un terme proposé en 2000, est formé à partir du grec 'anthropos', qui signifie 'homme'.

'Nous avons le pouvoir de changer la planète', note l'universitaire britannique Colin Waster, du British Geological Survey. Le chercheur a dirigé une équipe internationale chargée de répertorier les arguments en faveur de ce changement d'époque.

Les auteurs suggèrent que l'anthropocène pourrait démarrer au milieu du XXe siècle, autour de 1950. Cette date soulignerait à la fois les risques et les bénéfices induits par les technologies modernes et la mondialisation.

L'ère atomique, qui commence à l'essai nucléaire du 16 juillet 1945 au Nouveau-Mexique, et le boom après-guerre de l'industrie, des mines, de l'agriculture et de matériaux fabriqués par l'homme, comme le plastique ou le béton, ont tous laissé des traces dans les couches géologiques.

Le béton, inventé par les Romains, est tellement répandu aujourd'hui qu'on en compterait un kilogramme par mètre carré s'il était réparti équitablement sur toute la surface de la planète, notent les chercheurs.

XVIIe, XVIIIe ou XXe?

Le changement de dénomination doit toutefois être officialisé, ce qui pourrait prendre encore des années de recherches supplémentaires. Ce en partie pour déterminer la date de commencement de cette nouvelle ère.

Certains scientifiques estiment que l'anthropocène a débuté avec la Révolution industrielle au XVIIIe siècle. Le choix de cette date soulignerait la responsabilité historique de l'Europe dans la pollution et le changement climatique.

D'autres estiment qu'on peut faire remonter cette nouvelle ère à l'apparition et au développement de l'agriculture.

'Chaque définition façonnera nos histoires sur le développement humain', relève le professeur Simon Lewis, de l'University College de Londres, qui n'a pas participé à cette étude. Lui privilégie 1610 comme date de départ, car il marque une expansion du colonialisme, des maladies et du commerce de l'Europe vers les Amériques.

'Révolution copernicienne'

L'un des rédacteurs de l'étude, Erle Ellis, de l'université du Maryland, estime que l'officialisation de cette nouvelle ère géologique transformera la compréhension du rôle de l'humanité sur la planète.

C'est un 'défi aussi grand qu'une seconde révolution copernicienne', juge-t-il. Au XVIe siècle, Nicolas Copernic a contribué à montrer que la Terre tournait autour du Soleil, plutôt que l'inverse comme une majorité le croyait à l'époque.

/ATS
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