France: Jacques Chirac s'apprête à quitter la scène politique

PARIS - Après douze ans à la tête de l'Etat français, le président Jacques Chirac devrait annoncer solennellement qu'il ne sera pas candidat à un troisième mandat. Il mettra ainsi un terme à une carrière politique d'une longévité exceptionnelle: plus de 40 ans.Lors d'une intervention très attendue diffusée à 20h00 à la télévision, Jacques Chirac, 74 ans, précisera ses intentions à six semaines du premier tour du scrutin présidentiel. Mais il ne fait guère de doute qu'il renoncera à se représenter.Plus des trois-quarts des Français ne souhaitent pas qu'il reste dans la course après l'avoir élu en 1995 et 2002.Mi-février, M. Chirac avait évoqué pour la première fois un "après-Elysée" lors d'une émission télévisée. "Il y a sans aucun doute une vie après la politique. Jusqu'à la mort", avait-il dit.La question principale est de savoir si M. Chirac apportera son soutien -et si oui, dans quels termes- à Nicolas Sarkozy, candidat de sa famille politique mais avec lequel il entretient des relations difficiles. Le chef de l'Etat pourrait choisir de s'exprimer à ce sujet plus tard, hors du cadre solennel de dimanche.L'annonce de M. Chirac intervient alors que la bataille fait rage dans une campagne électorale bouleversée par la percée du centriste François Bayrou qui talonne et menace dans les sondages la socialiste Ségolène Royal et Nicolas Sarkozy. Ces candidats, tous quinquagénaires, incarnent une relève après les "années Chirac".Et sans attendre l'intervention de dimanche, c'est déjà l'heure du bilan pour ses partisans et détracteurs, et le président lui-même, comme vendredi à l'issue du Sommet européen. M. Chirac a ainsi fait son mea culpa après l'échec du référendum de mai 2005 sur la Constitution européenne. /ATS
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