Tour du monde sans escale: Steve Fossett au-dessus de l'Asie

LONDRES - L'Américain Steve Fossett survolait l'Asie jeudi soir, toujours dans les temps, en dépit de turbulences rencontrées en Inde. Il tente de battre le record de distance aérien en solitaire et sans escale.A 19h45 heure suisse, le Virgin Atlantic/Global Flyer, l'avion ultra-léger en matériaux composites du milliardaire américain venait de survoler le port de Chittagong au Bangladesh. Il avait regagné de la vitesse, progressant désormais à 337 noeuds (612 km/heure) vers la Birmanie et la Chine à quelque 14 000 mètres d'altitude.Selon son équipe au sol, il lui fallait cinq heures pour survoler la Chine, et il devait se trouver aux alentours de Shanghaï vers 23h30 heure suisses."De façon générale, Steve est plutôt content", a affirmé un représentant de son équipe au sol. Mais le responsable des opérations John Karkow a refusé tout triomphalisme. "Nous ne saurons pas jusqu'à ce qu'il touche terre dans le Kent" si oui ou non il a gagné son pari.Pendant ses premières 24 heures à bord, Fossett, 61 ans, a d'abord dû gérer le choc de deux oiseaux au départ. Puis pendant huit heures, des températures torrides dans le cockpit en raison d'un défaut du système de refroidissement. La température, a précisé son équipe à terre, est montée pendant huit heures à 54 degrés, l'obligeant à boire une grande partie des dix litres d'eau qu'il a emportés.Premier homme à avoir réalisé le tour du monde en avion en solitaire, sans escale et sans ravitaillement, Fossett a décollé pour ce nouveau défi mercredi du centre spatial Kennedy (Floride, sud-est) à Cap Canaveral.L'objectif est de boucler 41 978 km en 80 heures, soit 1126 km de plus que le record absolu de distance de vol ininterrompu établi par Bertrand Piccard et Brian Jones en 1999. Pour cela, il doit parcourir au moins 524 km par heure et il était donc largement dans les temps jeudi soir.Steve Fossett a effectué son premier tour de la Terre en mars 2005, déjà à bord de Virgin Atlantic/GlobalFlyer, en 67 heures, parcourant 36 898 km au total. /ATS
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