La Nasa tente pour la 3e fois de faire décoller sa méga-fusée

Décollage vers la Lune, troisième essai: la nouvelle méga-fusée de la Nasa devait décoller ...
La Nasa tente pour la 3e fois de faire décoller sa méga-fusée

La Nasa tente pour la 3e fois de faire décoller sa méga-fusée

Photo: KEYSTONE/AP/John Raoux

Décollage vers la Lune, troisième essai: la nouvelle méga-fusée de la Nasa devait décoller dans la nuit de mardi à mercredi depuis la Floride pour la mission Artémis 1. C'est un événement aux enjeux immenses pour l'agence spatiale.

Le baptême de l'air de la fusée SLS, la plus puissante du monde, est programmé mercredi à 01h04 du matin heure locale (07h04 suisses), avec une fenêtre de tir possible de deux heures.

Les chances de conditions météo favorables sont bonnes, même si elles ont été légèrement abaissées mardi, de 90% à 80%.

Comme prévu, la première femme directrice de lancement de la Nasa, Charlie Blackwell-Thompson, a donné le feu vert mardi après-midi pour commencer les complexes opérations de remplissage de carburant, au centre spatial Kennedy.

L'étage principal de la fusée, de couleur orange, doit être rempli de pas moins de 2,7 millions de litres d'oxygène et d'hydrogène liquides.

Cinquante ans après la dernière mission Apollo, ce vol test non habité, qui fera le tour de la Lune sans y atterrir, doit permettre de confirmer que le véhicule est sûr pour un futur équipage. Cette même fusée emmènera à l'avenir la première femme et la première personne de couleur sur la Lune, dans le cadre du grand programme Artémis.

Malgré un lancement nocturne mercredi, quelque 100'000 personnes sont attendues pour admirer le spectacle, notamment depuis les plages environnantes.

Mission de 25 jours

Au total, le programme cumule des années de retard et la réussite de cette mission, qui coûte plusieurs milliards de dollars, est devenue impérative pour la Nasa.

Juste après le décollage, les équipes du centre de contrôle à Houston, au Texas, prendront la main.

Au bout de deux minutes, les deux propulseurs d'appoint blancs retomberont dans l'Atlantique. Après huit minutes, l'étage principal se détachera à son tour. Puis, environ 1h30 après le décollage, une dernière poussée de l'étage supérieur mettra la capsule Orion sur le chemin de la Lune, qu'elle rejoindra en quelques jours.

Là, elle sera placée sur une orbite distante durant environ une semaine, et s'aventurera jusqu'à 64'000 km derrière la Lune, un record pour une capsule habitable.

Enfin, Orion entamera son retour vers la Terre, mettant à l'épreuve son bouclier thermique, le plus grand jamais construit. Il devra supporter une température moitié aussi chaude que la surface du Soleil en traversant l'atmosphère.

Si le décollage a bien lieu mercredi, la mission doit durer 25 jours et demi, avec un amerrissage dans l'océan Pacifique le 11 décembre.

Nouvelle ère

Après la fusée Saturn V des missions Apollo, puis les navettes spatiales, SLS doit faire entrer la Nasa dans une nouvelle ère d'exploration humaine, cette fois de l'espace lointain.

En 2024, Artémis 2 emmènera des astronautes jusqu'à la Lune, toujours sans y atterrir. Un honneur réservé à l'équipage d'Artémis 3, en 2025 au plus tôt.

La Nasa envisage ensuite une mission par an, pour construire une station spatiale en orbite autour de la Lune, nommée Gateaway, et une base sur son pôle sud.

Le but est d'y tester de nouveaux équipements: combinaisons, véhicule pressurisé, mini-centrale électrique, utilisation de l'eau glacée sur place... Le tout afin d'y établir une présence humaine durable.

Cette expérience doit préparer un vol habité vers Mars, peut-être à la fin des années 2030. Ce voyage, d'une tout autre ampleur, prendrait au minimum deux ans aller-retour

/ATS