Deux Noirs américains innocentés après 30 ans de prison

Deux demi-frères handicapés mentaux ont été innocentés mardi du viol et du meurtre d'une petite fille grâce à des tests ADN. Ils ont passé 30 ans en prison en Caroline du Nord. Et l'un d'eux avait même été incarcéré dans le couloir de la mort, le régime de haute sécurité.

Henry Lee McCollum, 50 ans, et son demi-frère Leon Brown, 46 ans, ont été innocentés par un juge du comté de Robeson. Les deux hommes, deux Noirs, étaient accusés du viol et du meurtre d'une fillette de onze ans, dans la petite ville de Red Springs. Les faits se sont déroulés en 1983.

Les deux prévenus "souffrent de graves handicaps mentaux". Ils étaient des adolescents de 19 et 15 ans à l'époque de leur arrestation en 1983.

La seule preuve présentée contre eux avait été "de faux aveux obtenus par la police", indiquent les avocats. Le jeune McCollum avait d'abord affirmé ne rien savoir du crime puis avait signé un aveu après "cinq heures d'interrogatoires intenses".

Les deux jeunes hommes avaient été condamnés à mort en 1984, peine commuée plus tard pour M. Brown à la perpétuité. Les deux hommes avaient ensuite constamment clamé leur innocence.

Une autre piste

La fillette avait été retrouvé dans un champ au milieu de cannettes de bière et de mégots de cigarettes. Des expertises ADN ont conduit à une nouvelle piste conduisant à un homme qui vivait à 100 mètres du champ où a été retrouvé le corps.

Cet homme, Roscoe Artis, aujourd'hui âgé de 74 ans, avait violé et tué dans la même ville une jeune fille de 18 ans dont le corps avait aussi été retrouvé nu dans un champ, moins d'un mois après la mort de la fillette. L'homme, qui purge une peine de détention à perpétuité, n'avait néanmoins jamais été interrogé sur la mort de la fillette, selon les avocats.

D'autres innocentés

"C'est terrifiant de voir que notre système judicaire a laissé deux enfants handicapés mentaux aller en prison pour un crime qu'ils n'ont pas commis et y souffrir pendant trente ans", a indiqué Ken Rose, avocat du Centrer for Death Penalty Litigation à Durham, en Caroline du Nord. Elle a représenté M. McCollum pendant vingt ans.

L'organisation Innocence Project a estimé à 317 le nombre de condamnés innocentés par des expertises ADN aux Etats-Unis, dont 18 dans le couloir de la mort. Quelque 70% d'entre eux étaient des gens de couleur.

/ATS


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